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Salud de la mujer

Menopausia y envejecimiento

¿Qué relación tienen los cambios hormonales que se producen durante el climaterio con el envejecimiento en las mujeres?

La Organización Mundial de la Salud ha definido a la perimenopausia como el periodo precedente a la cesación de la menopausia, y se prolonga por el año que sigue al último ciclo de sangrado espontáneo. En promedio, este periodo tiene una duración de 3 años y medio.

Todavía no hay hallazgos bioquímicos conocidas que indiquen confiablemente el inicio de la menopausia. Sin embargo, los niveles sanguíneos de la hormona FSH tienden a aumentar en las mujeres que aún están menstruando normalmente sobre el final de la premenopausia (42-50 años de edad), y también hay cambios en el ritmo de secreción y la disponibilidad de otra hormona, la LH. La secreción de estrógenos en la perimenopausia es, por su parte, variable, e incluye intervalos de mayor secreción, probablemente causados por el mayor estímulo de por la FSH.

Los “calores” pueden preceder el inicio del ciclo anovulatorio en la perimenopausia. Los síntomas físicos, como la tensión en los pechos, el sangrado menstrual irregular, los “calores”, y la dispareunia (coito doloroso); y los síntomas emocionales, como el sueño interrumpido, la fatiga, la tensión, y la irritabilidad, se presentan en forma regular en todas las mujeres menopáusicas.

Variaciones individuales en el envejecimiento femenino

Incluso en hermanas gemelas idénticas, puede haber de 12 a 14  años de discordancia en la edad de comienzo de la menopausia, aunque el cincuenta por ciento de los gemelos son concordantes en el plazo de dos años.

Por lo tanto, el envejecimiento del aparato reproductivo femenino no depende solo de factores genéticos, sino también . Esto podría originarse en la no uniformidad entre diferentes personas de los índices de supervivencia prenatal de ovocitos (las células que darán origen a los óvulos) y  folículos, y pone de relieve, la importancia de las reservas ováricas de ovocitos.

En otras palabras, todas las mujeres no vienen al mundo con la misma cantidad de óvulos potenciales, y esto constituye un factor de peso en la edad de inicio de la menopausia: a mayor cantidad de ovocitos, edad más tardía de inicio de la menopausia.

El envejecimiento del ovario

Las mujeres tienen una cantidad limitada, y no renovable, de ovocitos. Por lo tanto, el control de la disminución de los ovocitos es crítico en la determinación de la duración de la vida reproductiva femenina. Se estima una población máxima de ovocitos de 7 millones, a las 20 semanas de gestación. Dos millones persisten hasta  el nacimiento, y cerca de 400.000 hasta el inicio de la pubertad. Solo 400 ovocitos, aproximadamente, son ovulados realmente durante los años reproductivos de una mujer. Entender los mecanismos que regulan el agotamiento de los ovocitos, es crítico para desarrollar estrategias que extiendan la vida reproductiva, interviniendo en fallas ováricas prematuras, y preservando la función gonadal en las mujeres que son tratadas con quimioterapia por cáncer.

En la preservación o destrucción de los ovocitos juegan un papel primordial un grupo de sustancias llamadas moduladores de la apoptosis (esfingomilinasa, ceramida, Bcl-2, la proteína Bax, etc.). Por ejemplo, el Bax favorece la “pérdida” de ovocitos al actuar sobre los folículos primordiales. La disminución de esta Bax en condiciones experimentales, se traduce en una marcada extensión en la vida reproductiva en ratones. Por otra parte, las gonadotrofinas (otras hormonas) rescatan los folículos más maduros, oponiéndose a la destrucción de otras células del folículo diferentes de los ovocitos, las células granulosas.

Encontrar medicamentos que promuevan la protección folicular podrían, por ejemplo, limitar la menopausia prematura en las mujeres que recibieron quimioterapia.

Factores hormonales en el desarrollo de cáncer de pecho luego de la menopausia

La incidencia del cáncer de pecho, aumenta con la edad. Un estudio de grandes proporciones (el National Surgical Adjuvant Breast and Bowel Project ) evaluó a 13.000 mujeres tratadas durante 5 años con placebo o con tamoxifeno. El tamoxifeno es un medicamento que actúa como antagonista de la acción de los estrógenos en el tejido de las mamas. Los pacientes que recibieron tamoxifeno lograron una reducción del 50% en el desarrollo cáncer de mama invasivo.

Esto se debe a que los estrógenos se unen a un receptor en la superficie de las células de las mamas, que induce la acción de sustancias llamadas factores de crecimiento (GF) y, posiblemente, también de genes que estimulan el desarrollo de células cancerosas.

Sin embargo, los datos clínicos disponibles hasta el momento, no encontraron relación entre el tratamiento con hormona de crecimiento (HGH) y el desarrollo de cáncer de mama.

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